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Les figures matérielles sont des figures tracées avec des instruments matériels (artefacts) sur un support (papier, écran d'ordinateur ou autre...).

Dans le cas de la géométrie physique (celle de l'école primaire), elles sont l'objet même du travail : reproduction, construction, description. Les descriptions se font en langue naturelle enrichie de termes spécifiques qui désignent des propriétés, vérifiables avec les instruments, de ces figures matérielles.

Dans le cas de la géométrie théorique, les figures matérielles sont des représentations de figures géométriques et c'est au niveau des figures géométriques que se situe le travail. Les propriétés sont des énoncés en langue géométrique (langue naturelle enrichie de termes spécifiques et avec une syntaxe particulière) qui décrivent des relations entre différents éléments de la figure. Quand il s'agit de construction, les instruments sont des instruments théoriques qui permettent de produire ou vérifier des propriétés géométriques des figures.